기술이 아프리카의 교육환경을 바꿀 수 있을까? 전통적인 교실을 건축하고, 이를 확산시키는 데에는 굉장히 많은 비용이 발생한다. 기술을 이용해서 아프리카에 보다 효과적이면서도 저렴하게 교육시설을 구축할 수 있다면 기술이 많은 부분 사회에 기여를 하는 좋은 예가 될 것이다.

최근 삼성전자에서 남아프리카공화국 요하네스버그에 구현한 태양광을 이용한 인터넷 모바일 교실이 그런 측면에서 주목할 만하다. 이 교실은 일반적인 12미터 길이의 컨테이너를 개조해서 21명의 학생들과 1명의 선생님이 들어갈 수 있는데, 전력은 낮시간 동안 태양광 패널이 생산하며, 학생들에게는 저렴한 저저력 노트북과 태블릿이 주어진다. 또한 50인치 전자칠판과 비디오 Wi-Fi 카메라, 인터넷 등이 제공되어 어떤 선진국의 교실과 비교해도 뒤떨어지지 않는 모양새를 갖췄다. 또한, 아프리카의 더운 날씨에도 큰 문제가 되지 않도록 환기시스템도 가지고 있다. 


 

학생들을 가르칠 수 있는 커리큘럼도 선생님이 직접 접속할 수 있는 서버 컴퓨터에 저장이 되며, 이 컴퓨터의 자원을 학생들도 공유를 통해 접근이 가능하다. 무엇보다 따로 전력공급이 되지 않아도 낮시간에 전력을 쓸 수 있다는 점과 트레일러 트럭을 이용해서 어디로든 교육이 필요한 곳으로 이동이 가능하다는 장점이 있다. 또한, 배터리를 이용해서 일단 충전이 완료되면 1.5일 정도는 태양이 비치지 않아도 이용할 수 있다고 한다.

첫 번째 프로토타입은 2011년 10월 남아공 보크스버그에 구축되었는데, 그 성과가 좋아서 요하네스버그에서 공식적으로 프로젝트 시작을 선언했으며, 탄자니아 등의 나라에도 보급이 될 예정이라고 한다. 처음에는 학생들에게 교육의 기회를 주기 위해서 시작된 프로젝트이지만, 이제는 그 범위가 확대되어 아프리카 지역의 성인들을 오후에 교육하거나 주말에는 주민들의 커뮤니티 센터로도 활용할 수 있다는 점에서 앞으로 그 활용도가 더욱 늘어날 전망이다. 기술을 잘 접목하면 좋은 비즈니스의 기회를 만들 수 있기도 하지만, 전 세계의 풀어내지 못했던 다양한 문제를 해결할 수 있다. 이것이 기술이 가지고 있는 가능성을 극대화하는 또 하나의 방법이다.

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솔라 램프 from Wikipedia


우리는 이제 밤에도 간단히 불을 밝히고 살고 있으며, 전기와 빛의 도움 속에서 다양한 형태의 저녁생활을 누리고 있다. 너무나 당연하게 생각되는 이런 생활이 사하라 이남 아프리카에 살고 있는 6억 명의 사람들에게는 당연한 것이 아니다. 그들에게는 태양이 진다는 것은 빛이 사라진다는 것이고, 저녁까지 공부하거나 일을 하려는 사람들은 촛불이나 램프를 이용해야 한다. 과거보다는 아프리카 시골지역에 전기가 공급되기 시작했지만, 그 이상의 속도로 인구가 늘고 있어서 전기의 혜택을 보는 비율은 더욱 줄어들고 있다고 한다. 이와 같이 아직도 세계에는 피라미드의 아랫쪽을 차지하는 많은 사람들을 위해 시장과 기업이 해야할 일이 많다.


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그렇기 때문에, 아프리카에 빛을 밝히자는 모토로 월드뱅크와 IFC(International Finance Corp.)에서 시작한 새로운 사업 "Lighting Africa"는 커다란 의미를 가진다. 단순히 원조를 하는 것이 아니라, 민간회사와 협력적인 나라의 정부가 같이 그룹을 만들어서 저렴하면서도 효율적인 새로운 형태의 조명 제품 등을 공급한다. 여기에는 태양광을 이용한 솔라램프(solar lamp) 등과 같은 파격적인 제품도 포함된다. 솔라램프는 보통 LED 램프로 만들어진 조명부와 태양광 패널, 그리고 충전 배터리로 이루어지는데, 낮 시간 동안 패널의 충전이 이루어지고 이렇게 충전된 전기를 이용해서 밤에 불을 밝힌다. 일단 충전이 낮동안 이루어지면 보통 8~10시간 정도 빛을 발할 수 있기 때문에 전원공급없이 매일 밤에 조명을 쓸 수 있는 셈이다.

과거에는 이와 같은 제품이 비쌌지만, 태양광 패널의 단가가 떨어지면서 사업성이 좋아지고 있다. 이 프로젝트는 아프리카 시장에 대한 면밀한 조사가 관심을 가지고 있는 제조사에 의해 선행조사가 된 이후에 시작되었기 때문에, 일시적인 원조에 그치는 것이 아니라 시장을 통한 지속가능한 순환구조를 만들어줄 수 있는 프로젝트라는 점에서 더욱 의미가 있다.

현재까지 이 프로젝트를 통해 승인된 태양광 제품들은 6개 회사의 8개 제품이다. 세우는 등이나 램프의 형태, 그리고 랜턴에 이르기까지 다양한 형태의 조명 제품들이다. 대표적인 제품이 아래 사진의 d.light의 Nova S201 랜턴이다. 이 제품은 빛을 밝힐 뿐만 아니라 휴대폰 충전까지 가능한 장점이 있다.


d.light의 Nova S201


현재 Lighting Africa 프로젝트는 사하라 이남 6개 국가에서 활발하게 진행되고 있다. 해당 나라의 정부들은 이 제품들의 수입 관세를 줄이거나 없애고 있으며, 파트너들은 보조금을 가지고 시골에 있는 사람들이 저렴하게 이런 제품들을 구입할 수 있도록 촉진한다. 이런 제품들은 경제성도 갖추고 있는데, 케냐나 탄자니아 등에서 많이 이용되는 등유램프의 경우 이들 지역 가구 소득의 15%를 유지비로 써야할 정도로 돈이 많이 든다. 그렇지만, 램프 가격이 싸기 때문에 사람들이 초기 투자비용 때문에 이들을 이용하는 것이다.

현재 태양광 조명기기의 경우 제품에 따라 $22~$97 정도로 이 지역의 소득을 감안할 때 결코 싸지 않지만, 시간이 지날수록 훨씬 경제적인 제품이다. 문제는 사람들로 하여금 이런 투자를 할 수 있도록 유도하고 자금을 지원하는 것인데, 이를 위해 현지의 은행들과 마이크로파이낸스 기관들이 태양광 조명기기에 대한 특별대출 프로그램을 실시하고 있다. 또한, 미국이나 이탈리아, 네덜란드를 포함한 탄소배출국 십여 개 국가에서 펀드를 모집해서 이를 지원하면서 보급이 확산되기 시작하였다. 지난 18개월 동안 95만 명이 태양광 조명기기를 구입했으며, 2012년까지는 250만 명, 2030년에는 2억 5천만 명이 태양광 기반의 조명 시스템이 보급될 것으로 예측된다.

이와 같이 피라미드 아래를 위한 혁신의 과정에는 기존의 선진국이나 시스템이 잘 갖추어졌지만, 상당히 낭비적인 형태의 에너지 구조를 가진 국가들에 비해 되려 혁신적이고 저렴하면서도 지구의 지속가능성에 기여할 수 있는 다양한 시스템의 구축이 쉽다. 이런 변화가 향후 아프리카의 발전에도 도움이 되고, 선진국들의 문화를 바꾸는데에도 영향을 미치기를 기대해본다.
 

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최근 아프리카 대륙이 많은 성장을 하고 있다는 소식이 들린다. 현재까지 그 어떤 대륙보다도 가난하고, 가지고 있는 것이 없지만, 이는 뒤집어 이야기하면 그만큼 성장할 수 있는 가능성이 크다는 것과 같다. 성장하는 대륙에는 성장에 필요한 여러 인프라가 필요하게 되는데, 그 중에 가장 중요한 것 중에 하나가 자동차이다.

그렇다면, 아프리카에서 필요로 하는 자동차는 어떤 것일까? 아프리카의 도로는 거의 비포장 도로이다. 그리고, 주변에 자동차를 고쳐줄 수 있는 수리점은 거의 없다고 봐도 과언이 아니다. 그렇기 때문에, 아프리카의 물류유통 비용은 매우 비싸다. 그로 인해, 생필품을 구하기 위해 들어가는 효율이 낮아져서 평균적으로 다른 나라에 비해 되려 75% 정도 비싼 가격에 물건을 구매하게 된다고 한다. 그러므로, 이들에게 저렴하고도 튼튼한 자동차는 나라의 성장에 정말 중요한 인프라가 될 수 있다.

Mobius 라는 케냐의 회사에서는 아프리카의 이런 환경에 최적화된 자동차를 만든다고 한다. 아프리카의 거친 도로 사정에 견딜 수 있는 SUV이지만, 주로 안전성과 저렴한 가격 등에 초점을 맞춘 자동차이다. 이 회사는 첫 번째 자동차인 Mobius One의 출시 이후, 이제 두 번째 프로토타입 자동차를 만들고 있는 신참 자동차 회사이지만, 아프리카의 환경에 최적화된 자동차를 만들고 있기에 경쟁력은 충분하다고 한다. 1만 달러 정도의 가격에 편안하지는 않지만, 기능적으로 잘 동작하는 그런 자동차가 이들이 노리고 있는 시장이다. Mobius의 자동차를 디자인한 Joel Jackson은 잘 팔리는 SUV인 랜드로버를 모델로 해서, 여기에 에어컨과 파워스티어링, ABS, 심지어는 유리창까지 제거하였고, 반대로 스프링과 충격을 흡수하는 기술 및 튼튼한 바퀴에 투자를 하였다. 엔진이나 브레이크, 스티어링 시스템도 흔히 구할 수 있는 튜브 형태의 철강 프레임을 많이 이용해서 가격을 낮추고, 쉽게 수리할 수 있도록 디자인되었다.

아프리카에서는 이 자동차를 이용해서 다양한 개조를 통해 학교버스, 이동형 병원, 대중교통에 이용될 수 있도록 하는 것에도 지원을 아끼지 않음으로써 경쟁력을 갖추는 색다른 전략도 잘 먹힌다고 한다. 이를 통해 많은 사람들이 쉽게 창업을 하도록 하여, 일자리가 생기도록 하는 효과도 있다. 아마도 아프리카의 환경이 좋아진다면, 자동차의 요구사항과 사람들의 생각도 바뀌겠지만, 현재의 아프리카에서는 이런 종류의 자동차가 가장 필요한 것이 아닌가 싶다. 언제나 지역의 문화와 사람들이 필요로 하는 적절한 기술과 제품, 그리고 서비스를 제공하는 기업들이 성공한다는 법칙은 이 경우에도 적용된다.

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여행검색 엔진인 Kayak.com 의 공동설립자인 Paul English 최근 아프리카 전역을 저비용의 Wi-Fi 망을 깔아보는 프로젝트를 구상하고 있습니다.  아마도 이루어질 수 없는 꿈일지도 모르지만, 이런 원대한 꿈을 꾸고 아프리카의 정보격차를 해소할 방안을 마련하는 그의 의도가 아름답게 느껴집니다.

현재 아프리카의 인터넷 보급률은 8.7% 정도라고 합니다.  깨끗한 물과 전기도 중요하지만, 인터넷 역시 향후 빈곤의 고리를 끊을 수 있는 가장 중요한 인프라가 될 것이기 때문에 이런 프로젝트의 중요성은 아무리 강조해도 지나치지 않을 것입니다.  English 는 올 여름 비영리/영리 하이브리드 형태의 단체를 출범시킨다고 합니다.  아프리카와 관련한 사업을 전개하는 비영리단체인 JoinAfrica, 그리고 아프리카 각 나라들의 영리를 추구하는 이동통신사업자들과의 협업을 통해 이 계획을 실행에 옮기려고 하는데, 첫번째 사업은 저속의 인터넷을 누구나 공짜로 접근할 수 있도록 하는 것입니다.  간단한 WiMAC 허브 등을 이용해서 이메일, 구글, 위키피디아, 그리고 다양한 뉴스 등에 접근하는 것을 무료로 가능하게 하되, 동영상이나 다운로드 등은 어렵도록 합니다.  대신 각 나라의 이동통신 사업자들은 더 빠른 접속을 원하는 사람들에게 업그레이드 옵션을 유료로 제공합니다.  세계의 펀드를 모아서 각국의 이동통신 사업자들이 보다 서비스를 잘 하고, 더 많은 회선을 설치할 수 있도록 지원하는 내용도 포함됩니다.  English 가 비영리/영리 하이브리드 모델을 선택한 이유는, 단순히 원조만 하고 끝나는 것이 아니라 각 나라들이 이런 사업을 지속적으로 서비스하고 업그레이드하려면 로컬 사업자들의 능력과 비즈니스 모델을 확보해야 하기 때문이라고 합니다.  

그가 이런 커다란 프로젝트를 시작하게 된 동기는 위성 인터넷이 가능한 접시 안테나를 구매해서, 몇몇 아프리카 나라들의 마을에 설치를 해주고, 이메일과 Skype 등을 통해 이들이 인터넷을 할 수 있도록 하고, 보스톤에 있는 의사들과 연결을 해서 간단한 영상진단이 가능하도록 하면서 실제로 즉시 치료가 필요한 피부발진 등도 발견하는 등의 성과를 보면서, 이것이 약간의 원조로 일부 마을에 도움을 주는 수준을 넘어서 아프리카 대륙 전체를 대상으로 하는 사업이 되어야 하겠다는 것을 느꼈기 때문이라고 합니다.  아마도 이렇게 도움을 준 나라의 이동통신사들이 망할 수도 있을 것입니다.  그렇지만, 그렇더라도 설치한 인프라가 없어지지는 않습니다.  이 프로젝트를 위해 MIT 대학원에 재학 중인 2명의 학생들을 고용하고, 프로젝트 첫 단계를 위해 6개의 아프리카 국가를 이미 접촉하였습니다.  처음에는 최소한의 기본적인 인프라는 있는 지역에서 먼저 시작하고, 점차 확대해 나갈 예정입니다.

아마도 이 프로젝트에 들어갈 소요비용은 수조 원에 이를 것입니다.  일단 자신의 사재를 투입하고, 무모한 일을 시작하였지만, 현재 커다란 인프라와 관련한 파트너들이 도움을 줄 의사를 보이고 있으며, JoinAfrica 역시 사업 경험 등도 풍부하고 다양한 협력 네트워크를 가지고 있어서 가능성은 있어 보입니다.

아마도 그에게는 일생일대의 사업이 되겠지요?  돈을 많이 벌고, 전세계를 떠들썩하게 만드는 스티브 잡스와 같은 사람들이 롤 모델이 되는 것도 좋겠지만, Paul English 와 같은 사람들이 더욱 주목을 받고 많은 사람들의 롤 모델이 될 수 있는 사회가 되었으면 더욱 좋겠습니다.

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