스마트폰이 헬스케어 진단기기로서 이용할 수 있다면 얼마나 좋을까? 특히 건강과 관련한 접근성이 떨어지는 아프리카 대륙에서 그래도 보급이 많이 된 스마트폰이 이런 역할을 할 수 있도록 하는 연구가 진행되고 있다.  

아프리카 대륙에서는 29,000명에 이르는 5세 이하의 어린이들이 말라리아에 감염되어 매일 목숨을 잃고 있다. 치사율은 15~20%에 이르며, 전체 사망자의 85%가 5세 이하의 어린이들이다. 문제는 이들의 감염을 예방적 항생제를 이용하면 충분히 예방할 수 있다는 것이다. 이런 상황에서 말라리아를 빨리 진단할 수 있는 기술이 나온다면 많은 도움이 될 것으로 예측되는데, 현재 가장 빨리 간단한 진단이 가능한 방법은 면봉과 시약을 이용해서 진단하는 진단키트를 이용하는 것이다.  감염된 혈액과 접촉이 되면, 말라리아 항체가 면봉의 색상을 변화시키는 원리로 진단을 하게 되는데, 문제는 시약이 매우 불안정하고, 말라리아 감염과 관계없이 색상이 변하는 경우가 많아서 유용성이 매우 떨어진다는 것이다. 약 60% 정도의 검사가 위양성으로 나오고 있어서 치료받지 않아도 되는 어린이들에게 너무 많은 예방적인 항생제 투여가 이루어지고 있다.  또한, 이렇게 치료받지 않아도 되는 아이에게 처방된 약제는 말라리아 치료의 내성을 키우는 부작용까지 있어서 정확한 진단방법의 중요성은 아무리 강조해도 지나치지 않는다.

Lifelens라는 기술은 스마트폰을 이용해서 말라리아를 정확히 진단할 수 있다는 희망을 불러일으키고 있다는 점에서 주목할 만하다.  명확하지 않는 시약을 이용하는 방법에 비해, 스마트폰의 카메라로 바늘로 찌른 혈액 한 방울에서 적혈구의 모양을 직접 관찰할 수 있는데, 적혈구가 깨졌거나 말라리아 원충의 모습을 직접 확인할 수 있고, 일단 얻은 영상을 바탕으로 3차원 모델링을 통해 정교한 진단이 가능하다.  사용방법도 복잡하지 않아서, 스마트폰을 이용할 수 있는 기초적인 지식만 있으면 누구나 Lifelens로 검사를 할 수 있다.  핵심기술은 마이크로소프트의 닷넷 기반의 이미지 분석 소프트웨어에 있는데, 현재 윈도폰 7을 활용하여 진단을 할 수 있다.  현재는 말라리아 진단에 초점이 맞추어져 있지만, 간단히 혈액검사를 할 수 있다는 점에서 앞으로 더욱 다양한 용도로 활용될 수 있을 것이다.

2012년 MWC에서 노키아에서 4100만 화소를 지원하는 현미경급 카메라를 선보여 화제가 되기도 했는데, 스마트폰의 사용용도가 앞으로 어떻게 확대가 될지 기대가 된다.  아래는 이 기술과 관련한 동영상이다.





참고자료:

Life Lens 프로젝트 공식 블로그 
 
 
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